Debido a diferencias internacionales en las características que distinguen a las áreas urbanas de las rurales, la distinción entre población urbana y rural todavía no está sujeta a una sola definición que se pueda aplicar a todos los países del mundo o, incluso, a los países dentro de una misma región. Donde no existen recomendaciones regionales sobre el tema, le corresponde a cada país establecer una definición propia conforme a sus necesidades.

La distinción tradicional entre zonas urbanas y rurales dentro de un país se ha basado en el supuesto de que las áreas urbanas, sin importar como se definan, proveen un estilo de vida distinto y usualmente un estándar de vida más alto que las áreas rurales. En muchos países industrializados, esta distinción se ha difuminado y la principal diferencia entre zonas urbanas y rurales, en términos de las circunstancias de vida, tiende a ser una cuestión del grado de concentración de la población. Aunque siguen existiendo diferencias significativas en los estilos y niveles de vida urbana y rural en países en desarrollo, la rápida urbanización de estos países ha creado una gran necesidad de información relacionada con los diferentes tamaños de zonas urbanas.

Por lo tanto, aunque la dicotomía urbano-rural tradicional todavía es necesaria, la clasificación por tamaño de localidad puede suplementar útilmente esta dicotomía o incluso reemplazarla cuando la principal preocupación es con características relacionadas únicamente con la densidad a lo largo del continuo de las áreas más escasamente pobladas a las localidades más densamente urbanizadas.

Sin embargo, la densidad de asentamiento puede no ser un criterio suficiente en muchos países, particularmente donde hay grandes localidades que todavía se caracterizan por un estilo de vida verdaderamente rural. Estos países considerarán necesario utilizar criterios adicionales en el desarrollo de clasificaciones que sean más distintivas que una simple diferenciación urbano-rural. Algunos de los criterios adicionales que pueden ser útiles son el porcentaje de la población económicamente activa ocupada en la agricultura, la disponibilidad general de electricidad y/o agua entubada dentro de la vivienda y la facilidad de acceso a atención médica, escuelas e instalaciones recreativas. Para algunos países donde las instalaciones mencionadas anteriormente están disponibles en ciertas áreas que siguen siendo rurales, puesto que la agricultura es la principal fuente de empleo, podría ser recomendable adoptar criterios distintos en diferentes partes del país. Sin embargo, se debe tener cuidado para asegurar que la definición utilizada no sea demasiado complicada para su aplicación en el censo y para la comprensión por parte de los usuarios de los resultados del censo.

Para fines nacionales, al igual que para comparabilidad internacional, la unidad de clasificación más apropiada es el tamaño de la localidad o, si esto no es posible, la división administrativa más pequeña del país. Se debe reconocer, sin embargo, que la distinción entre urbano y rural basada únicamente en el tamaño de la población de las localidades no siempre ofrece una base satisfactoria para la clasificación, especialmente en países altamente industrializados. Algunos países han desarrollado una clasificación de localidades basada no sólo en el tamaño de la población sino en “la estructura socioeconómica de la población” en las localidades. Otros han tratado de expresar los grados de urbanización utilizando índices de densidad poblacional, etc. La dificultad de aplicar estos criterios a estadísticas vitales reside en el hecho de que los datos sobre las variables pertinentes rara vez están disponibles.

Incluso en países industrializados, puede considerarse apropiado distinguir entre localidades urbanas, ciudades de mercado, centros industriales, centros de servicios, etc., dentro de las categorías de tamaño de las localidades.
Incluso cuando el tamaño no se utiliza como criterio, la localidad es la unidad o clasificación más apropiada para fines nacionales así como para la comparabilidad internacional. Si no es posible usar la localidad, entonces se debe utilizar la unidad administrativa más pequeña del país.

Tabla de definiciones de Urbano en diferentes países

Localidad

Para fines censales, una localidad debe ser definida como un conglomerado de población (también denominado lugar habitado, centro de población, asentamiento, etc.) , en el que los habitantes viven en conjuntos de vivienda vecinos y que tiene un nombre o un estatus reconocido localmente. Por lo tanto, el término localidad incluye aldeas, campamentos mineros, ranchos, granjas, ciudades de mercado, pueblos, ciudades y muchos otros centros de población, siempre y cuando cumplan con los criterios especificados anteriormente.

Ahora bien, estas localidades no deben ser confundidas con las divisiones administrativas más pequeñas de un país. En algunos casos, las dos pueden coincidir. En otros casos, sin embargo, hasta la división administrativa más pequeña puede contener una o más localidades. Por otra parte, algunas grandes ciudades o pueblos pueden contener una o más divisiones administrativas, las cuales deben ser consideradas como segmentos de una sola localidad en lugar de localidades distintas.

Una gran localidad en un país (por ejemplo, una ciudad o un pueblo) es, frecuentemente, parte de una aglomeración urbana que comprende la ciudad o pueblo propiamente dicho al igual que la franja suburbana o el territorio densamente poblado que está fuera de, pero colinda con, sus límites. La aglomeración urbana no es, por lo tanto, idéntica a la localidad sino que es una unidad geográfica adicional, la cual puede incluir más de una localidad.

La clasificación recomendada de localidades por clase de tamaño es la siguiente:

Todas las localidades

500,000 o más habitantes
100,000-499,000 habitantes
50,000 - 99,999 habitantes
20,000 - 49,999 habitantes
10,000 - 19,999 habitantes
5,000 - 9,999 habitantes
2,000 - 4,999 habitantes
1,000 - 1,999 habitantes
500 - 999 habitantes
200 - 499 habitantes
Menos de 200 habitantes
Población no en localidades

Esta clasificación exhaustiva por lo general sería demasiado detallada para la tabulación de los resultados de encuestas. Solamente cuando las encuestas están basadas en tamaños de muestra muy grandes se tendrían números suficientes para permitir una clasificación tan detallada. Por lo tanto, para los resultados de encuestas se puede considerar una clasificación mucho más resumida.


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